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(CNN) — El hbito de vapeo de Adam Hergenreder casi lo mata.

A fines del mes pasado, el estudiante y atleta de 18 aos en Gurnee, Illinois, fue hospitalizado despus de fumar cigarrillos electrnicos durante ms de un ao y medio. Ahora sus pulmones son similares a los de un adulto de 70 aos, le dijeron los mdicos.
“Fue aterrador pensar en eso, ese pequeo dispositivo me hizo eso en los pulmones”, dijo Adam, recordando las noticias de sus mdicos sobre su salud pulmonar.

Adam se encuentra entre los cientos de usuarios de cigarrillos electrnicos en Estados Unidos que se han enfermado con misteriosas enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo, muchos de ellos jvenes. Los investigadores an no han identificado la causa de las enfermedades.

“Por qu es tan importante? Estamos viendo un aumento absoluto en los nios de secundaria y secundaria que usan estos productos aromatizados”, dijo el mircoles el secretario de Salud y Servicios Humanos de EE.UU., Alex Azar, en un comunicado en video. “Menta, mentol, sabor a frutas, sabor a alcohol, chicle”.

La Administracin de Medicinas y Alimentos de EE.UU. (FDA, por sus siglas en ingls) anunci el mircoles que ms de una cuarta parte de los estudiantes de secundaria este ao informaron haber usado cigarrillos electrnicos y la referencia de la “mayora abrumadora” consumen sabores populares de frutas y mentol o menta, segn datos preliminares de la National Youth Tobacco Survey.

Adam dijo que no est seguro de que sus pulmones volvern al 100%, y le preocupa si alguna vez podr volver a competir en lucha.

“Antes era un luchador del equipo universitario y es posible que nunca pueda luchar porque es un deporte muy fsico y mis pulmones podran no ser capaces de soportar ese esfuerzo Es triste”, dijo Adam.

‘Debemos actuar con rapidez’

Hay ms de 450 posibles casos de enfermedad pulmonar asociados con el uso de cigarrillos electrnicos en Estados Unidos, de acuerdo con los Centros para el Control y la Prevencin de Enfermedades de EE.UU. (CDC, por sus siglas en ingls), que ha calificado el aumento de casos como un “brote”.

Los funcionarios de salud tambin han confirmado seis muertes, en California, Illinois, Indiana, Minnesota, Oregn y Kansas, en relacin con enfermedades pulmonares relacionadas con el vapeo.

Si bien las enfermedades y muertes han ocurrido tanto en jvenes como en adultos mayores, los expertos han advertido sobre un aumento en el vapeo entre los jvenes.

“Debemos actuar con rapidez contra los productos de cigarrillos electrnicos con sabor que son especialmente atractivos para los nios”, dijo el comisionado interino de la FDA, el Dr. Ned Sharpless, en el anuncio, y agreg que la FDA tomar medidas adicionales para abordar el consumo juvenil de productos con sabor a tabaco an en el mercado, si los jvenes comienzan a usarlos.

“El tremendo progreso que hemos logrado en la reduccin del consumo de tabaco entre los jvenes en EE.UU. est en peligro por esta avalancha de consumo de cigarrillos electrnicos. Nadie quiere ver a los nios volverse adictos a la nicotina, y continuaremos utilizando todo el alcance de nuestra autoridad reguladora reflexiva y minuciosamente para abordar esta creciente crisis de salud pblica”.

Encuestas separadas tambin sugieren que la mayora de los adolescentes piensan que los cigarrillos electrnicos son seguros.

Adam ciertamente pens que vapear era seguro cuando comenz a fumar cigarrillos electrnicos, dijo. Uno de sus sabores favoritos era el de mango.

“Saba bien”

“Primero comenc a vapear solo para encajar, porque todos los dems lo estaban haciendo”, dijo Adam, y agreg que los sabores le atraan, especialmente el de mango.

“No saba a cigarrillo”, dijo. “Saba bien”, y proporcionaba una leve sensacin debido a la nicotina.

Comenz a vapear hace aproximadamente un ao y medio, dijo, y l compraba productos de cigarrillos electrnicos, como los de la marca Juul, en la estacin de servicio de su vecindario.

“No me pedan identificacin”, dijo.

“Se despertaba por la maana y fumaba con ese Juul y luego tosa”, dijo la madre de Adam, Polly Hergenreder.

“Lo aspiraba varias veces durante el da. Mi hijo estaba consumiendo por una cpsula y media cada dos das, o un da y medio”.

Los expertos dicen que una cpsula de Juul, un cartucho de lquido rico en nicotina que los usuarios conectan a la marca dominante de cigarrillos electrnicos, entrega la misma cantidad de nicotina al cuerpo que un paquete de cigarrillos. “Eso es fumar muchos cigarrillos”, dijo Polly.

Eventualmente, Adam dijo que pas de vapear lquidos electrnicos de venta libre a vapear THC o tetrahidrocannabinol, que es el principal componente psicoactivo de la marihuana. Adam obtena el THC de “un amigo” o distribuidor.

Con el tiempo, Adam dijo que desarroll escalofros y que no poda controlarlos. Entonces, comenzaron los vmitos.

“Estaba sin parar vomitando todos los das durante tres das”, dijo. “Finalmente fui al pediatra”.

Al principio, los mdicos no relacionaron los sntomas de Adam con su vapeo. Le dieron medicamentos contra las nuseas, pero dijo que sus vmitos no se detuvieron. Despus de visitar a varios mdicos, finalmente vio a alguien que le pregunt si estaba “Juul-ing” y si estaba usando THC.

“Respond honestamente”, dijo Adam. “Dije que s”.

El equipo que supervis la atencin de Adam realiz una tomografa computarizada de su estmago y not algo inusual en la parte inferior de sus pulmones. Los mdicos luego tomaron una radiografa de sus pulmones.

“Fue entonces cuando vieron todo el dao”, dijo Adam.

“Si hubiera sabido lo que le estaba haciendo a mi cuerpo, nunca lo habra tocado, pero no lo saba”, dijo sobre el vapeo. “No fui educado”.

‘Si no hubiramos internado a Adam sus pulmones se habran colapsado’

Adam fue ingresado en el hospital a fines de agosto.

“Si su madre no lo hubiera llevado al hospital en los siguientes dos o tres das, su respiracin podra haber empeorado hasta el punto de que podra haber muerto si no hubiera buscado atencin mdica”, dijo el Dr. Stephen Amesbury, un neumlogo y mdico de cuidados crticos en Advocate Condell Medical Center en Illinois, quien fue uno de los mdicos que vio a Adam.

“Era una enfermedad pulmonar grave, especialmente para una persona joven. Le faltaba el aliento, respiraba con dificultad”, dijo Amesbury. “Era muy preocupante que tuviera un dao pulmonar significativo y posiblemente algunos cambios residuales despus de que se recupere de esto”.

La madre de Adam, Polly, pas los siguientes seis das en el hospital con su hijo, que estaba conectado a una va intravenosa y a quien se le suministr oxgeno a travs de tubos nasales.

“Los mdicos nos dijeron que si no hubiramos llevado a Adam cuando lo hicimos, sus pulmones se habran colapsado y habra muerto”, dijo Polly.

Sin embargo, agreg, “siempre debes tratar de encontrar el lado positivo”, y para su familia, eso es usar la experiencia de Adam para educar a otros sobre los riesgos de vapear.

Adam ahora est en casa y “an me es difcil hacer actividades normales, como subir las escaleras. Todava me quedo sin aliento”, dijo.

Aunque todava se est recuperando, incluyendo haciendo tratamientos de respiracin, Adam se ha centrado en compartir su historia. A travs de su voz, dijo que incluso ha convencido a algunos de sus amigos para que dejen de vapear.

“Estoy mejorando cada da”, dijo. “No quiero ver a nadie en mi situacin. No quiero ver a nadie en el hospital por el tiempo que estuve”.

La investigacin federal sobre el vnculo entre el vapeo y las enfermedades pulmonares graves est en curso y no ha identificado una causa, pero todos los casos informados han indicado el uso de productos de cigarrillos electrnicos y algunos pacientes han informado que usan cigarrillos electrnicos que contienen productos cannabinoides, como el THC .

Tambin hay investigaciones separadas que se llevan a cabo en estados separados.

Funcionarios de salud de Nueva York dijeron la semana pasada que se encontraron niveles extremadamente altos del acetato qumico de vitamina E en casi todos los productos de vaporizacin que contienen cannabis que se analizaron como parte de la investigacin. Al menos un producto de vapeo que contiene este producto qumico se ha relacionado con cada persona que se enferm y envi un producto para su anlisis en el estado.

Las pruebas de laboratorio realizadas en el Centro Wadsworth del Departamento de Salud del Estado de Nueva York en Albany mostraron “niveles muy altos” de acetato de vitamina E en las muestras que contienen cannabis, anunci el departamento de salud del estado.

El acetato de vitamina E ahora es “un foco clave” de la investigacin del estado sobre las enfermedades, dijo el Departamento de Salud de Nueva York. Algunos de los productos que contienen acetato de vitamina E son vapes con sabor a caramelo.

“Realmente no hay suficiente historial de vapeo para decir lo que va a pasar”

Juul ha mantenido que sus productos estn destinados a convertir a los fumadores adultos a lo que describi en el pasado como una alternativa menos daina. En otras comunicaciones, la compaa dice que no puede hacer afirmaciones de que sus productos son ms seguros, de acuerdo con las regulaciones de la FDA.

Los cientficos sealan que todava estn aprendiendo sobre los efectos a largo plazo de los cigarrillos electrnicos sobre la salud. Un estudio publicado en mayo en el Journal of the American College of Cardiology descubri que los sabores de los cigarrillos electrnicos pueden daar las clulas que recubren los vasos sanguneos y tal vez la salud de su corazn en el futuro.

Otro estudio, publicado en la revista Radiology en agosto, afirma que el vapeo afecta temporalmente la funcin de los vasos sanguneos en personas sanas. Usando imgenes de resonancia magntica, descubri, por ejemplo, cambios en el flujo sanguneo dentro de la arteria femoral en la pierna despus de un solo uso. Los investigadores no pudieron determinar qu sustancia qumica podra ser responsable de los cambios que observaron.

Segn Amesbury, quedan muchas preguntas por responder.

“Estamos muy temprano en las etapas de descubrir qu problemas pueden surgir del vapeo”, dijo. “Estamos encontrando estas enfermedades agudas y graves ahora, pero realmente no hay suficiente historial de vapeo para decir lo que suceder dentro de 10, 20 o 30 aos”.

Michael Nedelman y Arman Azad de CNN contribuyeron a este informe.